England har et fotballag å komme bak – etter flere tiår med skam på og utenfor banen

Det har gått en stund siden England startet et verdensmesterskap som dette. Det er ikke bare at årets turnering er den første som finner sted i et autokratisk land siden den argentinske juntaen likte PR-kuppet for å løfte trofeet i 1978. Det er også første gang på 20 år at Englands rykte ikke har blitt såret av en slags skandale. For en hel generasjon er det deres første opplevelse av et land samlet bak en tropp, og brøler dem videre til et strålende nederlag i straffesparkkonkurransen i knockout-stadiene.

Det første store tegnet på at dette året ville være annerledes var kunngjøringen om at det ikke ville være noen verdensmålsang. La oss innse det, det har ikke vært en anstendig siden 1990’s World in Motion.Å overlate ideen viste at dette var et seriøst England-team i alvorlige tider, for ikke å bli flau over out-of-tune caterwauling eller Keith Allen gurning inn i kameraet. Den gamle “gylne generasjonen” er borte. Ikke mer Frank Lampard, John Terry og Wayne Rooney, med all bagasjen de hadde med seg. Inn har kommet en haug med friskt ansiktet unge talent, uten navnegjenkjenning man vanligvis forventer. Jordan Pickford, Harry Maguire, Eric Pope – er du til og med sikker på hvem av disse som ikke er en ekte England-internasjonal? Flere hadde hørt om Fortnite enn Jesse Lingard før hans fabelaktige mål mot Panama og den Fortnite-inspirerte feiringen som fulgte den. Den sprudlende reaksjonen, uskylden i den, lekeplassen ånd, illustrerte perfekt denne nye generasjonen av England-spilleren – unsullied av år med skandale og fiasko.Facebook Twitter Pinterest Harry Kane (til høyre) feirer med Jesse Lingard etter å ha fullført sitt hat-trick mot Panama 24. juni. Fotografi: Eddie Keogh / Rex / Shutterstock

Selv den spilleren som har tiltrukket forsidene av gale grunner, har publikum på sin side. Piers Morgan og tabloidene kan være glad i å berike Raheem Sterling for sin pistol-tatovering (på benet han bruker til “skyting” og en hyllest til sin far, som ble utslått på Jamaica), men nasjonen har sett gjennom rasialiserte dobbeltmoral og har stått bak en talentfull ung fotballspiller. Dagens medielandskap er slik at Sterling har kunnet snakke for seg selv og skrevet på nettet om sin vanskelige barndom. Denne ufiltrerte tilgangen til spillerne har vært en virkelig velsignelse.Før turneringen var Danny Rose oppsiktsvekkende åpenhjertig om sine psykiske helsekamper, Trent Alexander-Arnold elsket seg fansen ved å gi en skjorte med det lange navnet på den til en fan som var skuffet over prisen det ville ha kostet å kjøpe. Til og med pressen har skrevet om den forfriskende åpenheten i England-leiren. Flere hadde hørt om Fortnite enn Jesse Lingard før hans fabelaktige mål mot Panama

Det er denne enheten, roen og gleden som appellerer. Det ser ut til at troppen representerer sin generasjon – en gruppe av tusenårsfolk som står overfor vanskeligheter med å bli disiplinert, hardtarbeidende og spenstige uten klage. På denne måten viser denne troppen seg mye mer relatert enn fotballspillere fra de siste generasjonene.Dagens spillere kan fremdeles være multimillionærer – men de har de samme hobbyene som resten av oss, de liker de samme videospillene, de legger ut på de samme nettstedene og de spiller de samme pranks.

Det har ikke vært saken i noen tid. Det var 2000 da mishandlingen begynte. Frank Lampard og Rio Ferdinand blir respektert eldre hoder nå, og tilbyr vismannsråd til dagens ungdommer fra TV-studioet, men den gang populariserte de uttrykket “spytte-steking” som et resultat av et sexbånd som ble filmet i Ayia Napa, Kypros. Det båndet hjemsøkte de tre involverte spillerne, men det var ingen åpenbar motsetning.Kieron Dyer, den tredje spilleren, har siden sagt: “Jeg var ikke så fruktbar som noen av guttene, hovedsakelig fordi jeg var for forbanna… Mine handlinger viste ikke mye respekt for den involverte kvinnen [men]… nei man ble lurt til alt de ikke ville gjøre.

Man kunne ha forestilt seg at å utnevne en kultivert svenske til manager i 2001, ville bidratt til å tone ned noen av Englands verste overskridelser. Men mens Sven-Goran Eriksson slo fast på lagets drikking, var han tilsynelatende uvitende om at hans mer “europeiske” holdning til forhold ville bli møtt med en slik skandal av pressen og publikum. Reaksjonen på hans affære med Ulrika Jonsson i løpet av verdensmesterskapet i 2002 undergravde hans bilde som et rolig, trygt hånden.Ingen hadde forventet at den forskjønne, balende Eriksson skulle være en slik lothario – og papirene kunne ikke få nok. Facebook Twitter Pinterest Ned og nesten ute…Medlemmer av verdensmesterskapet i 2014 etter å ha tapt mot Uruguay på den turneringen. Fotografi: Tom Jenkins for The Guardian

Kanskje det kunne vært avskrevet som litt morsomt, tabloidfôr for å ta av presset. Men det var ikke slutten på skandalen. I 2004 gikk Fotballforbundets daværende toppsjef, Mark Palios, inn på handlingen med en egen sexskandale. Samme år ble Wayne Rooney, den neste store tingen for England, fanget på besøk hos en prostituert, en 48 år gammel bestemor, til glede for tabloidene.

Misogynen stoppet ikke der.I 2006 økte begrepet wags – “koner og kjærester” – da en berømt gruppe spillere, David Beckham blant dem, ankom Baden-Baden, Tyskland, med partnerne sine på slep. Det som fulgte var en mediebesettelse av Cheryl Coles siste sko og Victoria Beckhams nye hårklipp. Ektemennene deres berettiget knapt en omtale – før en slapp avkjøring for hendene på Portugal i kvartfinalen. Hvem hadde skylden? Kvinnene innkapsler selvfølgelig pent troppens tilsynelatende holdning til 50% av befolkningen.Troppen som helhet virket tilfreds med å la partnerne sine henge ut for å tørke da de ble en giftig nasjons siste syndebukk.

Rooney skulle sementere forholdet sitt til landet i 2010, da han ble filmet med sikte på et valg ord til England-fansen mens de forlater banen, etter en pinlig trekning med Algerie på verdensmesterskapet. Det var foran den turneringen at John Terry – “kaptein, leder, legende”, som Chelsea-fansen viser til ham – ble avslørt for å ha hatt en affære med en av lagkameratens hustruer og dermed fratatt kapteinskapet. Han fulgte det opp to år senere ved å bli anklaget (og da ikke funnet skyld) for å ha siktet rasemishandling mot Anton Ferdinand, broren til hans forsvarspartner i landslaget, Rio.Igjen ble kapteinskapet fjernet – med manageren, Fabio Capello, som trakk seg i solidaritet. Å si at det var vanskelig å elske et lag med stjerner som disse er en underdrivelse. Det var ingen overraskelse at laget krasjet ut i 2014 før det meste av landet selv skjønte at verdensmesterskapet hadde begynt. Facebook Twitter Pinterest Kortvarig…Sam Allardyce kunngjør sin avgang i 2016. Foto: Oli Scarff / AFP / Getty Images

Hvor annerledes det hele føles fire år senere. Vi har allerede kvalifisert oss fra gruppespillet og den største stjernen, med en sjanse for å bli toppscorer på turneringen, er Harry Kane. Bildene av den lille, lubne Kane som barn, taler for muligheten for at han virkelig er en av oss, bare en fan som var veldig god i fotball, jobbet hardt og nå lever drømmen.Fotballbanen hans støtter det opp – han brast videre til åstedet i 2014-15 bare på grunn av en personalkrise på Tottenham Hotspur, og han har tilbrakt tid hos Leyton Orient og Millwall i de lavere ligaene. Han er absolutt ikke et av de bortskjemte mannebarna, ga en kontrakt på multimillion pund i en alder av 16. Han er til og med forlovet med sin barndoms kjæreste og avstår fra å drikke alkohol i løpet av sesongen. Med andre ord, han er mer Cliff Richard enn Paul Gascoigne – og England elsker ham for det.

Mannen som er ansvarlig for det hele er Gareth Southgate, fallskjerm på lederjobben etter at Sam Allardyce ble fanget i en undercover sting ser ut til å gå inn for svindlende praksis (anklager han alltid har benektet).Men det er ingenting som er uhyggelig med Southgate – fra hans plettfrie veste til de presise rutiner i sitt stykker, har den nye manageren forblitt resolutt i sin besluttsomhet om å holde et avslappet miljø rundt troppen hans. Han var medlem av det siste England-laget som følte så universell kjærlighet fra landet, og det var hans tapte straffespark ved Euro 96 som endte den aktuelle drømmen. Men hans selvbevissthet i møte med den fiaskoen – som dukker opp i en Pizza Hut-annonse som refererte til hans pariahstatus – snakket til en alt for sjelden etterretning i en fotballspiller, en etterretning som har klart å samle landet bak en uskikket gruppe av spillere som ingen ga sjansen til.

Ingen skal bli for opphissede ennå, men det er i det minste ingen grunn til å føle skyld når du er denne gangen.Utsiktene til en usannsynlig verdensuksess gir et glimt av håp i en tid som ofte føles blottet for det: håper ikke bare på en seier mot oddsen, men også at et land så splittet som England fremdeles er i stand til å komme sammen igjen til feire, selv om det bare er en solrik ettermiddag.